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World’s cheapest Golf game – Yes, but in Thailand’s war zone!

Saturday, February 5th, 2011

© Frank P. Schneidewind


Golf brought me some of the most amazing moments in Thailand, but two courses were outstanding beyond belief. One was at Don Muang (AFB), right smack between the runways and the other one was hugging the finest shoreline on the coast of mainland Siam in Narathiwat. We visit the Chulabhorn GC here with you!

This feature is a little bit dedicated to my own and wilder past, and also a young USMC friend by the name of Trevor. It dates back prior to the mishap, which partly revoked my personal mobility. Melona and me traveled frequently in the southernmost part of Thailand. The civil war zone there, came along with the international media's need for on-site reports and photographs. We were happy to supply and our interviews/reports plus pictures made it into numerous publications (via  news agencies). They were our bread and butter then, so to speak.

Each of those trips was well planned and safe enough for us, they brought much more than just doing some work in an area, the tourists probably had never heard of. Narathiwat province became our home for weeks at a time and it always has been a beautiful part of Asia. This area was a part of the former independent Pattani Kingdom since the middle ages, until they were annexed by Siam (Thailand) in 1771.

A massive military deployment in 2004, lead to an escalation of the civil unrest. The military needed to remain on site, in order to suppress militant Muslim or Islamic groups. These insurgents target teachers, Buddhist monks and everything, that resembles Thai authority or government. Hardly a week goes by without ambushes, bombs, killings and gruesome slaughter of innocent civilians. The body count exceeds 4.000 today and there is no end of this dramatic scenario in sight. IEDs also pose an ever present danger in the cities and their markets. Local media widely ignores this conflict, other than rebroadcasting some agency news and victim numbers. The military itself here, is in the cross-hairs of snipers, if on patrol. Teachers have the need to be guarded commuting to their schools and peaceful monks face an alarming threat by IEDs during their early morning walks for alms. Our presence on this trip came to an end and we were invited for a round of golf by an officer, whom we befriended here a long time ago. Convoys, returning from the field, were out in force, as we neared their camp.


Some of their gear displayed, was probably previously being used in long forgotten wars in Asia (Vietnam?). The Thai Marines here do an exceptional job, protecting citizens, schools and Buddhist temples from the Muslim insurgents in this region. Thousands of innocent people have lost their lifes in the ongoing struggle, ever since the former Minister President Thaksin Shinawatra (now a fugitive and convicted felon) escalated the situation here back in 2004. News report several times weekly, if not daily, about new ambushes, beheadings and bombings. Many young Marines died too, ambushes and IEDs, bombs and grenades took their toll on them. They are mostly a part of the forces, which were originally stationed in Chantaburi, 1.200 km to the northeast from here. They also provide the security for Narathiwat's airport. Their Camp Chulabhorn (name of a Thai princess), is located between the ocean (Gulf of Thailand) and the airport perimeter.

The staggered and multiple perimeters of guard placements, are meant to protect the Camp Chulabhorn from ambushes and this is probably a normality in all regions globally, with heightened alert levels (in any conflict zone). My own ugly face was a familiar sight to them. I exchanged a few quick words with the friendly dudes here. We are no threat to any smiling person and guys in uniform just look a bit rougher. It is a part of their job after all and the presence of personal body armor in this heat, told a grim story by itself.

I feel a bit sorry for these dudes, having to keep guard in scorching heat and sometimes horrific rainstorms to guard their area, but it has reasons too.

The IDs were checked and verified a few times, the scheduled tee-off left plenty of time for us. We proceeded well into this camp and had our car inspected and tagged as we continued. The round of golf with our friend, was a very welcomed break from our usual tasks in this neck of the woods.

We wasted our time on their marvelous stretch of beach, until it was time to proceed to the golf course on the camp. Displayed here is the tag, which classified our personal car as an admitted vehicle. The tag was to be clamped visibly inside the visible windshield area.

The golf course itself was tucked away inside the camp on the southern side.

A real surprise waited at the basic clubhouse, where I was to meet my golfing buddy. He paid 240 Baht green fee and I slipped to the counter behind him to pay my share. Cheap golf game, so I thought by myself. He gave me a funny look and asked what I wanted to do there, while he waved four score cards at me. The 240 Baht were not only covering his and my green fee, but also two more for some of his friends, who wanted to complete our foursome for this round! 60 Baht per person? I thought that was a joke, but he pulled me around the clubhouse and pointed at a weathered sign out there:

There is stand, faded – but legible. 60 Baht (under 2 $) on regular days, 100 Baht (approx. 3 $), on public holidays.  Non-members were charged 40 Baht more, but nobody worried here checking memberships. We were the only golfers visible and quickly dressed for the occasion. The clubhouse staff posed for a last picture, before Melona had to surrender our camera at the clubhouse.

The two officers, which came along, were superior in rank to my friend, but undetectable for me. Because everyone was wearing a poloshirt and golf-shorts. We were now just all casual golfers for the round and had a ton of fun. Melona (she doesn't golf yet), was allowed to troll along with my caddy. She didn't mind at all and did joke around with the female caddy a lot. Probably commenting on my less than perfect game.

This round included the roughest of roughs imaginable and tricky greens as well, a few splashed balls needed to cool off also. The borrowed clubs were decent, but I did not exactly have had a chance to beat the others. Their birdies were admired much, my own best holes were par. Does anyone now, if there is a name for four over par? Had that on three occasions!;)

Above picture shows one of the final holes, close to the clubhouse again, where a huge spider was waiting for careless insects on a well-weathered sign. These shots were done, while we took a shower afterwards. We concluded this day with a dinner in the camp. It was a great day out golfing and I ended up with a gross score, that I better not broadcast to you.;(


Most larger military installations in the free world have a golf course for recreational purposes. I must admit, that these were always somewhat of very interesting to me in the past. Some of them are truly spectacular, like the one smack in between the operating runways at Don Muang Airport. Most are not accessible by the public, but I really felt privileged to play those. They are usually well kept, but without the truly manicured lawns, as at the much pricier private or public courses have.

Fortgeschrittene Erosion der Strände im Süden

Wednesday, December 2nd, 2009

© Frank P. Schneidewind

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Pattani, die alte Königsstadt und Narathiwat machen als südlichste Provinzen Thailands am Golf nunmehr seit Jahren internationale Schlagzeilen. Hier tobt der unausgesprochene Bürgerkrieg moslemischer Extremisten gegen die Obrigkeit und das Thaimilitär weiterhin in unverminderter Härte und Brutalität.

Längst in Vergessenheit geraten sind darüber leider die atemberaubend schönen Strände dieser Region, die malerischen Fischerdörfer entlang der Golfküste, die kunstvoll bemalten Korlaeboote und die prächtigen Frischemärkte.

 


Tourismus kennt man hier faktisch keinen mehr, die wenigen Hotelbetten werden bestenfalls von gelegentlichen Handelsreisenden der Region oder Konfliktbericht erstattenden Journalisten dürftig frequentiert. Ein wahres Überangebot an Einfachstherbergen bis hin zum ausgewachsenen Hotel wartet seit Jahren vergeblich auf bessere Auslastungsquoten. Das Preisniveau ist im Allgemeinen im Süden als sehr niedrig zu bezeichnen. Man bekommt zum Beispiel in der Provinzhauptstadt Narathiwat bereits nett ausgestattete Zimmer mit Kabelfernsehen und Klimaanlage für deutlich unter 500 Baht.( 10€)

Kilometerlange Feinsandstrände, eine kürzere Regenzeit als in den meisten Landesteilen und gute Anbindung per Schiene und Straße sowie Flughäfen in unmittelbarer Nähe würden die gesamte Region geradezu prädestinieren als künftig zu promotendes Reiseziel für alle Thailandfans, denen die drangvolle Enge an etlichen der Traumstrände im Golf oder der Andamanensee einfach zu dicht geworden ist

Ich bereise diese Küste nun seit einigen Jahren regelmäßig und habe mich an die schiere Unendlichkeit der Strände, die angenehme Ruhe und das völlige Fehlen kommerzieller Tourismusfaktoren sehr schnell gewöhnt gehabt.

Niemals kam hier ein Anbieter von Massagen oder minderwertigen Markenuhrenkopien an meine Strandmatte und störte meine Ruhe. Nie begegnete man hier den oftmals lästigen und penetranten, thaitypischen kommerziellen Beachboys und -girls, welche ihren Lebensunterhalt in wahren Scharen und Horden an etlichen Stränden des Königreiches mit dem Verkauf von wertlosem Souvenirtand oder überteuerten Bootsausflügen aus dem zerfledderten Katalog erwirtschaften.

Getränke musste man immer schon mitbringen, Einfachstsnacks lokaler Art gab es an kleinen Garküchen in den Uferdörfern der direkten Umgebung.

Lediglich an Wochenenden oder zu Feiertagen begegnete man hier vereinzelten Badefreunden, einheimischen Ausflüglern oder kleinen Gruppen von Jugendlichen oder Familiensippen beim Beachpicknick.

Seit dem Begin des Jahres stellt sich die Situation nun ganz anders dar. Eine konstante Brandung mit nennenswertem Wellengang sorgt nachhaltig Tag und Nacht für eine rasch fortschreitende Abtragung der Strände. Nur überschaubar kleine Strandbereiche sind durch natürliche Felsen am Ufer relativ geschützt. Die Zitronenbucht in Narathiwat, vor Ort Ao Manao genannt, war auf meiner kürzlich absolvierten Reise entlang der gesamten westlichen Golfküste eine der am drastischsten betroffenen Regionen, der 30 bis 50 Meter breite Sandstrand vor der Zufahrtsstraße und der gepflasterten Strandpromenade ist bereits komplett weggespült worden. Seit einigen Wochen prügeln die Wellen nun ungeschützt auf die Uferkonstruktionen ein, reißen mehrere Hundert Kilo schwere Bankelemente aus Beton, 20 bis 30 Meter hohe Kasuarinen (Seepinienbäume) fallen fast im Stundentakt in die Fluten – denn die Wellen legen das gesamte Wurzelwerk frei und berauben den Baum seiner Standfestigkeit. Der ökologische Schaden geht hier auch nach Euro-Gesichtspunkten bereits in Millionenhöhe!

Lediglich der südlichste Bereich der sichelförmigen Zitronenbucht ist den nagenden Wellen dank seiner massiven Felsen am Ufer nicht so schutzlos ausgesetzt, wie der am Heftigsten von der Erosion betroffene, mittlere und nördliche Bereich. Obendrein treffen hier die Wellen in einem flacheren Winkel auf den Strand und haben somit nicht mehr ihre volle Kraft.

Was hier exakt zu der zerstörerischen Änderung der Brandung und Strömungen geführt hat, das vermag ich nicht zu sagen. Aber es hat hier früher auch schon höhere Wellen und richtige Stürme gegeben, aber ohne das die eigentlichen Uferbefestigungen auch nur nass geworden wären. Kasuarinen sind uebrigens die entlang der gesamten Golfküste in etwa von Hua Hin südlich (Suan Son Pradiphat) anzutreffenden Schattenspender aus dem Bereich der Flora. Sie vertragen salzhaltige und nährstoffarme Sandböden gut und gedeihen im tropischen Seeklima prächtig. Die von mir über mehrere Tage nachgemessene Erosion betrug am unbefestigten, unbebauten nördlichen Ao Manao bis zu 50 cm je 24 Stunden! Im gepflasterten und mit altem Baumbestand versehenen zentralen Bereich lag dieser Wert im Mittel bei 15 cm je Tag.

Auch weiter in Richtung Norden sind alle Strände nun mehr oder weniger stark von diesem neuen Naturphänomen heimgesucht. In der Nachbarprovinz Pattani bangt man nun um die idyllische Halbinsel Ta Chi, welche weit in den Golf hinausragt. Sie verliert derzeit einiges an Substanz und wird schon bald komplett ins Meer gewaschen werden. Noch bietet der natürliche Hafen hinter der kilometerlangen, aber oft nur hundert Meter breiten Landzunge einen sicheren Schutz für kleinere Fischerboote und Ta Chi in Pattani gehört als Standort zu den bestgehüteten Geheimnissen für Fotografen und Beobachter traditioneller thailändischer Fischerei.

Die Zufahrtsstraße entlang des Golfes dorthin hat ebenfalls in jüngster Zeit böse unter den Naturgewalten leiden müssen und ist nur noch in Segmenten durchgängig befahrbar. Permanente Wellenbearbeitung des Straßenbauwerkes hat den Damm unter der Fahrbahn kubikmeterweise ins Meer hinausgeschwemmt. Ohne die Tragschicht vermochte das durch zusätzlich intensive Sonneneinstrahlung aufgeheizte, also aufgeweichte Bitumen in der Fahrbahndecke, nicht länger der Gravitation zu widerstehen und hat die Asphaltdeckschicht ebenfalls schollenweise dem Meer übergeben müssen. Der im Normalfall sehr stabile und widerstandsfähige Straßenbelag bröselte einfach nach unten weg, fast so, wie ein langsam über eine Tischkante geschobener Pflaumenkuchen ohne das stützende Backblech darunter.

Unmittelbar hinter dem Fahrbahndamm landeinwärts befindliche Dränagekanäle haben das salzige Meerwasser dann in großen Mengen auf Felder und Weiden weitergeleitet, sodass auch in dieser Hinsicht langfristig mit irreparablen Schäden für die landwirtschaftlichen Nutzflächen der dort ansässigen Bauern gerechnet werden muss. Die Salinität (Salzhaltigkeit) des Erdreiches erhöht sich mit jeder Flut erneut. Schon bald werden auch heutige Viehweiden dort trostlose Brachgelände mit Wüstencharakteristik sein.

Nur dort, wo die Natur über die Jahre einen weiträumigen und sehr flach auslaufenden Strandbereich angelegt hat, können sich die Wellen auslaufen und alle Zerstörungskraft verliert sich somit auf natürlichste Art und Weise.

Richtige Beachroads, also Strandstraßen wird es hier im Süden bei weiterhin anhaltender Erosion nicht mehr lange geben. Die bereits begonnene Regenzeit und damit zwangsläufig verbundene, saisontypische Monsun Tiefdruckgebiete werden das Meer erneut in Wallung bringen. Ohne Zweifel wird dadurch wohl eher für eine noch schneller fortschreitende Erosion gesorgt werden.